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Australia prevé más demanda de litio. Livent revisa planes
MINING PRESS/Bloomberg

Estudios australianos pronostican un consumo de 435,000 toneladas de litio para 2021, pero la baja de su precio complica a Livent

08/01/2020
Documentos especiales Mining Press y Enernews
COCHILCO: MERCADO INTERNACIONAL DEL LITIO Y SU POTENCIAL EN CHILE

El Departamento de Industria, Innovación y Recursos de Energía y Energía de Australia, afirmó en su informe trimestral que “a demanda de litio a nivel global está aumentando, con los productores de baterías utilizando roca dura y salmuera".

El mundo consumió 315,000 toneladas de carbonato de litio equivalente (LCE) en 2019.Se pronostica que el consumo crecerá en más de un 20 por ciento anual para alcanzar 435,000 toneladas en 2021 debido a la creciente absorción de vehículos eléctricos y mejoras en la capacidad de la batería. 

El aumento de la fabricación de baterías en China, así como el aumento del comercio, puede implicar una combinación de suministro de carbonato (en el que el litio se evapora de las salmueras para convertirlo en hidróxido) y el concentrado de espodueno (derivado de roca dura) para la conversión de hidróxido. Sin embargo, el spodumeno tiene una ventaja de costo sobre el carbonato para la conversión de hidróxido en la mayoría de los casos.

Corea del Sur es el principal importador de carbonato de litio de grado batería, seguido por Japón y los Estados Unidos. Corea del Sur obtiene la mayor parte de sus aportes de Chile y algunos de China. Las cadenas de suministro de carbonato de litio continúan madurando, con fuertes vínculos entre China, Japón y Corea del Sur.

El comercio de hidróxido de grado de batería está dominado por las ventas a Corea del Sur y Japón, con suministros de China, Chile y Argentina. Las exportaciones de hidróxido de China se dirigen principalmente a Japón 3ª Corea. Estados Unidos exporta hidróxido en gran parte a Japón. El comercio fue fuerte en la primera mitad de 2019, lo que reforzó los precios de las caídas en otros mercados de productos de litio.

Numerosos clientes de consumo también se han posicionado en los registros de acciones de los productores de litio. Los productores también están subiendo en la cadena de valor a través de acuerdos corporativos. Ejemplos recientes incluyen la venta de Wodgina de Mineral Resources a Albemarle (para obtener procesamiento de hidróxido) y las negociaciones de la empresa conjunta Pilbara Minerals con POSCO para una instalación de conversión de carbonato de litio e hidróxido en Corea del Sur. Esto puede conducir a una integración vertical indirecta de los insumos a los fabricantes y, por lo tanto, a consolidar las cadenas de suministro.

China es la clave de la masa crítica en los vehículos eléctricos La demanda de vehículos eléctricos ha disminuido en los últimos meses, en parte como resultado de la disminución de la confianza del consumidor y algunos recortes a los incentivos de compra del gobierno chino.

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Los vehículos eléctricos son el principal impulsor de la demanda de litio con pronósticos que varían ampliamente, según la aceptación de China. Los fabricantes de vehículos eléctricos están a punto de hacer ofertas muy competitivas (USD 20,000) que les permitan expandirse fuera del mercado de vehículos de alta gama.

Sin embargo, la base de población de China, su ubicación de los fabricantes locales (Volkswagen. BYD, etc.) y su preferencia por distancias cortas de viaje lo convierten en un lugar ideal para la captación de vehículos eléctricos a mayor escala. Por lo tanto, se perfila como un mercado clave para determinar la masa crítica para vehículos eléctricos asequibles. Volkswagen está construyendo dos fábricas de vehículos eléctricos en China (en Foshan y Anting), con una posible primera producción en 2020. La capacidad máxima de estas dos fábricas es de 600,000 vehículos por año. Además, Tesla ha comenzado la producción de prueba en Shanghai con una capacidad planificada de 150,000 vehículos que pueden beneficiarse de subsidios para vehículos producidos localmente que tienen un alcance de más de 400 kilómetros.

También se entiende que China está probando el uso de baterías de litio más antiguas como dispositivos de almacenamiento en la alimentación de torres de comunicaciones móviles. Si tiene éxito, esto puede apuntalar aún más el consumo, sin consumir inicialmente la demanda primaria de litio a través del reciclaje.

Producción mundial

La producción está aumentando debido a las expansiones de hard rock. Se estima que la producción mundial de litio creció a 470.000 toneladas en 2019, un 18% más que en 2018. Se pronostica que la producción aumentará aún más, llegando a 489.000 toneladas en 2021 en la parte posterior de espumeno o roca dura, expansiones en Australia, Canadá y Brasil.

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El cambio hacia las fuentes de roca dura para el litio continúa, pero se ha visto ligeramente atenuado por los recientes recortes en la producción de spodumene de algunos productores en Australia Occidental. Sin embargo, los productores de salmuera también han enfrentado dificultades en los últimos meses. 

En América del Sur, La Negra de Albemarle ha estado experimentando retrocesos en la producción, con una producción ahora un 5 por ciento inferior al pronóstico de la compañía. La compañía ha retrasado los trabajos en La Negr3 III y IV. 

Las preocupaciones anteriores sobre el consumo de agua del Atacama en el Salar de Atacama parecen haber sido manejadas por el momento. Sin embargo, la extracción de agua en la región incluye las minas de cobre Escondida de BHP y Zaldivar de Antofagasta. Tanto la roca dura en Australia como la salmuera en América del Sur siguen siendo fuentes importantes de mineral, aunque es probable que la futura expansión se base en roca dura.

Algunos productores aún se están posicionando para una futura participación en el mercado. A pesar de las preocupaciones por el exceso de oferta a corto plazo, productores como Sociedad Química y Minera de Chile (SQM) continúan posicionándose para la demanda futura. SQM mantiene operaciones de salmuera existentes en América del Sur, pero también está llevando a cabo una evaluación del proyecto Mt Holland en conjunto con Wesfarmers (ver el capítulo de Proyectos principales), junto con una planta de hidróxido de litio propuesta en Kwinana. Durante la última recesión en el mercado del litio (a principios de la década), SQM también amplió sus operaciones de salmuera. Albemarle ha anunciado retrocesos de su expansión de materiales primarios, pero actualmente está construyendo una refinería de hidróxido de litio de valor agregado en Kemerton.

La producción de hidróxido está aumentando. La producción de materiales de batería continúa aumentando, con la capacidad adicional de hidróxido en línea en China. Tesla ha aumentado sus proveedores de material de batería de uno a tres, y pronto también puede producir en los EE. UU. Australia se unió a las filas de productores de hidróxido de litio con la puesta en marcha de la primera etapa de la refinería Kwinana de Tianqi. Sin embargo, la etapa dos ha sido puesta en espera, para enfocarse en el aumento de la etapa uno. La planta comercial de litio Whabaouchi de Nem3ska en Quebec produciría hidróxido de litio. Sin embargo, puede ponerse en cuidado y mantenimiento más adelante en el año, sujeto a negociaciones financieras con Pallinghurst.

La producción novedosa ahora comienza a aparecer en operaciones que no son de litio. Entre los pioneros se encuentra Rio Tinto, que está planeando el trabajo de la planta piloto para probar la recuperación de litio de la descarga de procesamiento de su mina de boro en los Estados Unidos. La extracción de litio también se puede probar a partir de fluidos utilizados en energía geotérmica en la planta de energía de Vulcan en Alemania. No es probable que la producción de estas instalaciones sea significativa durante algunos años, pero se espera que crezca con el tiempo, ya que las empresas buscan nuevas formas de utilizar su capital hundido, publicó SteelGuru.


Livent reduce planes de inversión

Bloomberg

Livent redujo las estimaciones de ingresos y beneficios y dijo que está revisando sus planes de expansión ante la persistencia de unos precios más bajos del metal utilizado en las baterías.

El productor estadounidense de litio, que perdió más de un tercio de su valor el año pasado, rebajó la estimación de ingresos para 2019 a un rango de entre US$385 millones y US$390 millones, frente a una proyección anterior de al menos US$400 millones.

El rendimiento del cuarto trimestre sufrió el impacto de unos precios más bajos y de retrasos en los pedidos, según un comunicado difundido después del cierre de la sesión bursátil en Nueva York.

El anuncio llega después de que los ejecutivos advirtieran a los analistas en noviembre de las presiones de precios en China, Japón y Corea del Sur. La compañía dijo en aquel momento que los planes de expansión en Argentina seguían según lo previsto.

“Las condiciones de mercado actuales siguen siendo un reto, con precios más bajos en todas las regiones y en la mayoría de los mercados finales”, dijo el responsable ejecutivo, Paul Graves, en el comunicado el martes. “Si bien seguimos comprometidos con nuestra estrategia a largo plazo, a la luz de estas condiciones de mercado, estamos revisando nuestros planes actuales de expansión de capacidad”.

Concentrated Market

La compañía dijo que espera que los precios más bajos se mantengan en 2020, con una estimación del precio medio del hidróxido de litio entre un 10 y un 15% más bajo que en 2019.

La compañía espera beneficios ajustados por acción en 2019 de 40 centavos a 42 centavos, por debajo de la media de 45 centavos de las estimaciones compiladas por Bloomberg. Está previsto que la compañía publique resultados el próximo mes.

Las acciones del grupo, con sede en Filadelfia, caían un 15% a US$7,35 a las 5:05 p.m. del martes. El título llegó a caer un 22%.


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